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17 janvier 2007 3 17 /01 /janvier /2007 11:57

 Saint Antoine naquit au IIIème siècle à Côme ( aujourd' hui Quams ou Qeman ) en Haute-Egypte près d' Héracléopolis dans une famille chrétienne fortunée.

 

 A vingt ans à l' appel de l' Evangile selon saint Matthieu, il vendit tous ses biens et mena une vie d' anachorète dans les grottes du  désert à 95 km à l 'ouest d' Alexandrie. Il fut assailli de terribles tentations terrestres et charnelles. C'est pourquoi il est souvent représenté avec des porcs, symboles de ces tentations. Il les vainquit en se réfugiant dans la solitude près de la Mer Rouge, mais vécut une période d'obscurité spirituelle à l' issue de laquelle il eut des visions du Christ lui offrant son secours.

Il se rendit en 311 à Alexandrie pour conforter ses frères dans la foi pendant la persécution de l' empereur Maximien Daïa.

 

 Il s' installa vers l'âge de 35 ans dans une ancienne forteresse romaine près de Pispir, aujourd' hui Der El Memoum en 313, puis près de la colline de Qolzum dans le désert de Thébaïde à 155 km au sud-est du Caire où il cultiva un potager et instruisit une foule de disciples qui fondèrent des monastères dans les grottes environnantes près du Nil.

 C' est pourquoi il est nommé patriarche du monachisme. Le monachisme existait déjà, mais saint Antoine fut un modèle pour de nombreuses laures ou monastères, et la rapide propagation des écrits de saint Athanase son contemporain et  de saint Jérôme en grec et en latin dans toute l' Eglise d' Orient et d' Occident en fit le fondateur des modalités du monachisme.

 

            Jardins du monastère Saint-Antoine en Egypte où il fonda sa thébaïde

 

Il eut la visite du moine saint Hilarion ( 292-372 ) qui fonda au début du IVème siècle le premier monastère palestinien de Gaza à Majumas Gazae ( ancienne Néapolis, aujourd' hui Al Minah ).

Il était ami de saint Athanase, évêque d' Alexandrie ( 295-373 ), qu' il aida dans son combat contre l' arianisme. Celui-ci écrivit sa vie et conserva ses écrits et ses exhortations à l' empereur Constantin. cf lien: http://ut-pupillam-oculi.over-blog.com/article-4964432.html

Il conseilla saint Paul de Thèbes ( mort en 345 ) et mourut dans les bras de ses disciples saint Macaire d' Egypte  son successeur ( mort en 391) et Athémas.

           Saint Paul de Thèbes, vêtu de palmes, et saint Antoine, icône copte décrivant les prodiges du corbeau apportant du pain au saint. Saint Paul de Thèbes fut enterré par saint Antoine sous le regard de deux lions.

 

 

 

L' iconographie représente saint Antoine avec un bâton d' ermite en forme de T, le " tau " lettre de l' alphabet grec, symbole des fins dernières. C'est aussi la lettre grecque symbolisant le  " thauma " prodige ( de guérison ).

 

En 356 à sa mort, de nombreux monastères avaient été créés, comme celui de Deir Mar Antonios ( Saint-Antoine ), près de la grotte où il mourut à Magharah au bord du Nil. La liturgie copte s' y déploie depuis 1600 ans. A l' époque des débuts de sa fondation les pélerins de la chrétienté pouvaient prier dans les églises du monastère dans plusieurs langues liturgiques ...

Ses reliques furent transférées à Alexandrie, puis à Constantinople après les invasions musulmanes. Au VIIème siècle on estimait à 200 000 le nombre des moines et des moniales en Egypte. Ils furent massacrés ou dispersés par les envahisseurs musulmans. Des milliers d' entre eux s' exilèrent dans les territoires byzantins encore chrétiens, un petit nombre resta en Egypte.

 Certaines reliques furent transportées en Occident et à Novgorod en Russie, et surtout en France au XIème siècle à Saint Antoine-en-Viennois ( Dauphiné ) où une abbaye fut construite. cf lien : http://www.saintantoinelabbaye.fr/index.html

 A l' abbaye, les bénédictins de Montmajour ( près d' Arles ) eurent la garde des reliques autour desquelles fut créé l' ordre hospitalier de Saint-Antoine regroupant des moines médecins vêtus de noir qui essaimèrent en Occident et accompagnaient le succès des ordres mendiants et des moines chevaliers. Ils soignaient aussi les pélerins qui les firent connaître partout et élevaient des cochons. IIs se  soumirent à la règle des chanoines de Saint Augustin au XIIIème siècle. L' Ordre des Antonins fut absorbé en 1775 par l' Ordre de Malte.

 Ses principales reliques sont vénérées à la cathédrale Saint-Trophime d' Arles. Pendant l' année 2006 elles ont voyagé dans différents diocèses d' Italie.

 Thaumaturge, saint Antoine était considéré au Moyen-Age comme guérisseur du mal des ardents, et protecteur du bétail, contre la rage en particulier. Il est le patron des vanniers, des tanneurs, des bouchers et charcutiers, des potiers, des arquebusiers, des hospitaliers, des fossoyeurs etc... 

 

Liens :

 http://www.adolphus.nl/xcrpts/antoinabbaye.doc   en français :  à propos des hospitaliers et des reliques.

http://www.adolphus.nl/xus/antonkunst.html.

remarquable site ( en néerlandais ) sur l' histoire et l' iconographie de Saint Antoine.

www.touregypt.net/featurestories/monasteries.htm

A propos des monastères coptes en particulier celui de Saint-Antoine près du Nil à Al Zaafarana, en anglais

www.coptic.net

Sur les débuts de l' Eglise d' Egypte, en anglais.

Il est fêté le 30 janvier dans l' Eglise copte orthodoxe, et dans l' Eglise copte catholique.

cf livre d' Ivan Gobry : " les moines en Occident, tome 1, les origines orientales " éd. François-Xavier de Guibert, Paris, 1997.

 

Vocabulaire pour comprendre le monachisme de l' Eglise primitive :

Moine : ( du grec monachos= solitaire ) A l'origine un homme vivant seul dans la continence sans femme. 

Ascète : ( venant du mot ascèse, du grec askésis=exercice ) Homme pratiquant la pénitence à la périphérie de la ville ou près d' une église pour recevoir les sacrements.

Anachorète : ( du grec anakhôrein=s' éloigner ) Celui qui se tient à l' écart, qui s' est retiré dans un lieu désert. Souvent il est relié à une laure ( grottes ou cellules dispersées ).

Ermite : ( du grec érêmos=désert ) Solitaire ou à la rigueur avec deux ou trois compagnons retiré dans un lieu à l' écart des hommes.

Vie cénobitique : ( du grec koïnos=commun; koïnobion= vie en commun ) Vie du moine se regroupant avec d' autres moines sous un même toit et sous une même règle. Saint Pacôme ( 292-346 ), jeune contemporain de saint Antoine, fut le fondateur des règles du cénobitisme. Plusieurs anachorètes s' étaient regroupés autour de lui pour suivre son enseignement au sud du désert de Thébaïde à Tabenne ( au bord du Nil ). Ayant dépassé la centaine, saint Pacôme, décidé à les maintenir sous son magistère, codifia ( en langue copte ) les usages communs sous une règle qui fut traduite par saint Jérôme. Il créa aussi une branche féminine avec sa soeur Marie comme abbesse.

Cependant dès l' origine de l' Eglise notamment en Palestine et dans le désert du Sinaï des monastères d' hommes ou de femmes avec des règles codifiant strictement le jeûne et l' abstinence avaient déjà été fondés. En Occident aussi, comme à Lyon, des monastères furent créés au début du IIIème siècle et ensuite à Rome. Le monachisme inspiré par les Pères du Désert égyptiens se répandit partout : en Gaule ( autour de saint Martin de Tours au IVème siècle ) et en Cappadoce ( autour de saint Basile ). 

                                       Vélasquez, musée du Prado , Madrid

Lien pour comprendre la spiritualité des Pères du désert d' Egypte : http://www.scourmont.be/studium/dupont/vol1/table.html

L' icône grecque en haut à gauche représentant saint Antoine date du XVIème siècle et se trouve au monastère Saint-Denis du Mont Athos.

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